Construyendo una base sólida para la curación del cáncer

Si bien no es una cura para el cáncer, el yoga mejora el bienestar físico y emocional y brinda una paz que muchos pacientes pensaban que habían perdido para siempre.

La niebla suaviza los contornos del laurel, los troncos blancos de los abedules, el acebo puntiagudo que se encuentra a la entrada de Holly Tree Inn, donde se lleva a cabo el Ting-Sha Cancer Retreat. Son las 5 pm y los participantes se dirigen desde la bañera de hidromasaje y la sala de masajes, o desde el estudio de arte, o desde el sendero al lado del arroyo que serpentea a través del bosque, a través del césped hasta la cama y desayuno de marco amarillo. No somos los huéspedes habituales, los vacacionistas vienen a saborear la paz y el placer de este lugar a una hora en automóvil al norte de San Francisco.

Llegamos a la casa y entramos en la gran sala de la planta baja: nueve mujeres y hombres, de 30 a 75 años, uno de nosotros de lugares tan lejanos como Memphis. Entramos en silencio y nos preparamos para la meditación. Algunos de nosotros, que necesitamos inclinarnos, colocamos almohadas detrás de la espalda y debajo de las rodillas y nos envolvemos en mantas.

Sentada frente a nosotros hay una mujer alta, de cuerpo estrecho y ojos grandes que irradian bondad detrás de sus lentes. Virginia Veach, nuestra instructora de yoga, es la directora del Instituto Ting-Sha, la patrocinadora del retiro.

"Es en estos momentos de silencio o relajación que ocurre la curación", nos dice Virgina. "El yoga, la meditación y la relajación son formas de calmar nuestras mentes. La relajación es un estado de apertura y disposición. No es ni tensión ni flacidez, sino disponibilidad para el movimiento".

Cuando nos levantamos para comenzar con las posturas de yoga, miro a los otros participantes. Lois, una pelirroja de unos 30 años y madre de dos hijos, lucha contra una forma rara de leucemia. Eileen, una músico, se mantiene con cuidado, consciente del cáncer en su columna. Tres de las mujeres han tenido cáncer de mama: Lucy, una mujer dominante del sur profundo; Janet de San Francisco, que tiene una masa de cabello espeso y una actitud caprichosa y decidida que le sirve bien en su cuidado totalmente alternativo para su cáncer; y Ann, una esbelta y encantadora psicoterapeuta y madre de hijos mayores, que se mueve lentamente, debilitada por la quimioterapia que acaba de recibir. Arnold, nuestro miembro más viejo, más vigoroso y que afirma la vida, se resbala en su pierna artificial, como resultado de un viaje en motocicleta ebrio hace muchos años.Ahora se enfrenta a la metástasis ósea de su cáncer de próstata. Ruth y Jake, una joven pareja casada, están aprendiendo a lidiar con su linfoma y a prepararse para un trasplante de médula ósea. Y yo, un sobreviviente de cáncer de colon, estoy buscando rehacer mi vida y entender lo que me pasó.

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Virginia nos guía en una postura de pie. Dirige nuestra atención a la respiración y dice: "Al final de la exhalación, siente una pequeña liberación y relájate más profundamente en la postura".

Virginia, mirando a Lois, habla de dolor. "Si está en quimioterapia o si tiene metástasis óseas o tumores, es posible que esté experimentando dolor. Por favor, no haga nada que le duela y no presione para sentir dolor".

Ahora nos pide que nos sentemos en el suelo, con una pierna hacia un lado, la otra doblada hacia la ingle y, levantando los brazos, que nos doblemos a lo largo de nuestra pierna extendida. "De nuevo, inhale y exhale, y al final de su exhalación, sienta que hay un poco de ceder y muévase con él".

Lois se endereza, su rostro angustiado.

"¿Qué es?" Virginia pregunta.

"Mi bazo está agrandado y siento que lo aprieto cuando me agacho".

"¿Duele?"

"Si."

"Entonces no hagas esto. O quizás intentes doblarte un poco sin levantar los brazos. Y detente si te duele".

Lois lo intenta de nuevo, frunciendo el ceño.

"¿Qué esta pasando ahora?" pregunta Virginia.

"Duele", responde la pelirroja.

"Entonces intente acostarse y vea lo que traerá la apertura".

Lois suspira mientras se entrega a su estera.

Después de unos minutos, Virginia vuelve a centrar su atención en Lois. "¿Cómo está tu respiración ahora?" ella pregunta. "¿Hay más posibilidades de tranquilidad y descanso interior?"

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Virginia nos guía en varias posturas más suaves, luego nos hace acostarnos boca arriba. Se acerca a cada uno y lo cubre con una manta. Colocando la manta a mis pies, la desenrolla suavemente sobre mis piernas y pecho. Luego se inclina para meter el suave tejido de algodón alrededor de mis hombros.

Mientras nos acostamos debajo de nuestras mantas, Virginia nos guía para experimentar nuestros dedos de los pies, las pantorrillas, las rodillas, la parte delantera de nuestro cuerpo y luego la espalda. En algún lugar cerca del nivel de la pelvis, me hundo en el sueño.

Cuando me despierto, mis compatriotas están riendo entre dientes y hablando de los "destellos" y hormigueos que habían experimentado en el pecho y luego en todo el cuerpo en los ejercicios de respiración. Giro la cabeza para ver a Virginia Veach sonriendo en el frente de la habitación. "Esos destellos son prana" , nos dice, "energía vital, energía curativa".

"Negociar" el cáncer

El yoga es solo un componente del Retiro de Cáncer del Instituto Ting-Sha, un programa de reducción del estrés, educación para la salud y apoyo grupal para personas con cáncer y sus familiares o amigos cercanos. El retiro también ofrece una deliciosa dieta vegetariana baja en grasas; los participantes tienen tres masajes durante la semana; se les anima a expresar sus sentimientos en el arte y la poesía; y se les da información que les permitirá tomar decisiones sobre su cuidado. Nos reunimos en sesiones grupales para explorar los problemas que plantea una enfermedad potencialmente mortal y para crear apoyo mutuo en el futuro.

En Ting-Sha empiezo a ver que la enfermedad puede ser "negociable". Me doy cuenta de que podemos aprender nuevas formas de visualizar, responder y trabajar con nuestra enfermedad y las terapias a menudo difíciles que soportan los pacientes con cáncer. Un folleto de Ting-Sha entregado a los participantes cita a Alec Forbes, MD, del Bristol Cancer Help Center en Inglaterra, quien dice que a través de nuestros propios esfuerzos y con la ayuda de profesionales y nuestra comunidad, podemos convertirnos en "pacientes sanos con cáncer", que todavía tienen cáncer pero lo están combatiendo desde un estado de salud mucho mejor, con resultados generalmente mejorados.

La atención brindada en Ting-Sha y otros centros de ayuda para el cáncer en todo el país se basa en teorías de manejo del estrés derivadas de varias décadas de investigación científica. Un conjunto sólido de estudios experimentales ha demostrado que el estrés influye en el sistema inmunológico y contribuye al desarrollo y progreso de enfermedades de base inmunitaria como el cáncer y el SIDA. Ya en 1962, un artículo en la revista Cancer Researchinformó de los efectos beneficiosos de la reducción del estrés en animales de laboratorio inyectados con cáncer. En los más de 35 años transcurridos desde entonces, la evidencia empírica se ha acumulado. Un estudio histórico de 1989 realizado por el psiquiatra de Stanford David Spiegel encontró que las mujeres con cáncer de mama metastásico que participaron en un grupo de apoyo vivieron más tiempo que las que no lo hicieron. Se consideró que el apoyo del grupo protegía o mitigaba el estrés. Asimismo, el yoga, los ejercicios de respiración y la meditación pueden reducir el estrés y promover la curación. De hecho, incluso la Sociedad Estadounidense del Cáncer, en su sitio web (www.cancer.org), señala que el yoga, que describe como una "terapia complementaria ... no un tratamiento para ninguna enfermedad", puede "reducir los niveles de estrés y generar sentimientos de relajación y bienestar ... [y] mejorar la calidad de vida de algunos pacientes con cáncer ".

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La noción de que el cáncer es "negociable" ofrece posibilidades revolucionarias para un paciente que lucha por sobrevivir. Desde esta perspectiva, las enfermedades que amenazan la vida pueden convertirse no solo en algo que debemos soportar y por lo que orar hasta que desaparezcan o nos maten, sino en un desafío para tomar el control de nuestras vidas. En lugar de quedarnos atrapados con algunas opciones sombrías, en el territorio extraño y aterrador donde los pacientes se encuentran repentinamente exiliados al momento del diagnóstico, podemos desarrollar algunas formas de auto-empoderamiento para enfrentar y vivir con la enfermedad. Y los profesionales de la salud que trabajan con pacientes con cáncer pueden ayudarnos a aprender a no escapar de nuestro cáncer, sino a vivir con él mientras debemos; si están capacitados en las disciplinas apropiadas, pueden enseñarnos a fortalecer el sistema inmunológico para que podamos suavizar los peores efectos tanto de la enfermedad como de los tratamientos.

Relájate en la curación

Tradicionalmente, el poder del yoga para liberarse del dolor y la tristeza surge cuando el estudiante aprende a trabajar con sus sentidos e intelecto. Mientras que las prácticas de yoga, codificadas por el maestro indio Patanjali hace siglos, comienzan clásicamente con la ética y la auto-purificación, el paciente con cáncer probablemente se beneficia inicialmente de las asanas mismas. Estas poses están diseñadas para ejercitar todos los músculos, nervios y glándulas del cuerpo. Refinadas durante siglos, las posturas abordan con precisión la tensión, la retención y, a veces, el bloqueo de la energía en cualquier articulación u órgano en particular. Cuando se libera la tensión, la energía puede fluir más fácilmente en el cuerpo y permitir que los pacientes experimenten una sensación de bienestar y fuerza, un equilibrio de cuerpo, mente y espíritu.

La curación requiere una desaceleración, una relajación de la tensión, tanto la tensión y sujeción del cuerpo como la incesante preocupación y el pensamiento de la mente hacia las terribles posibilidades. Pero esto parece una tarea casi imposible. Mientras que el estrés agudo tiene el efecto de estimular las células que protegen nuestro sistema (si nos ataca un león, experimentaríamos un nivel muy alto de tensión y los cambios físicos concomitantes que promoverían nuestras posibilidades de supervivencia), el estrés crónico, el tipo de estrés diario. La preocupación y la presión que suele experimentar un paciente con cáncer deprime notablemente la función de las "células asesinas" naturales que protegen, dejándonos aún más vulnerables a nuestra enfermedad. Se ha demostrado que el crecimiento de tumores y otros indicadores de cáncer se ven agravados por el estrés.

La mayoría de nosotros estamos tan acostumbrados a estar tensos que ni siquiera somos conscientes de nuestra tensión. Si se detecta cáncer en su cuerpo, la noticia en sí aumenta enormemente su nivel de ansiedad. Luego, en rápida sucesión, se prepara para someterse a una cirugía y se le administra un curso debilitante de quimioterapia y / o radiación. ¿Qué podría ser más aterrador? ¿Cómo vamos a relajarnos en medio de la cosa más estresante que nos ha pasado? ¿Cómo podemos eludir la ansiedad y la desesperación que nos hacen tensarnos y alejarnos de la vida y aprender a reconocer y buscar posibilidades más positivas?

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Como para responder a estas preguntas, Ann Getzoff, sentada en el jardín del retiro de Ting-Sha, habla sobre su experiencia con el yoga. "Considero que la clase de yoga me salvó la vida. Cuando estaba más enferma por los tratamientos, el yoga era lo único que podía hacer de manera estable, sin importar qué. Cuando ni siquiera podía comprometerme a ir al cine porque no estaba seguro que podría sentarme durante una hora y media, aún así podría ir a yoga y hacer las posturas ".

Ann ha estado viviendo con una enfermedad durante un año, sometiéndose a tratamientos intensivos de radiación y quimioterapia para el cáncer de mama en estadio IIIB, sabiendo que las estadísticas le dan solo un 40 por ciento de posibilidades de sobrevivir los próximos cinco años. Extremadamente delgada, su cabello apenas vuelve a crecer, dice que hace muchas terapias complementarias en apoyo de los procedimientos médicos estándar.

Ann había estado haciendo yoga durante 20 años, más recientemente en una clase en Santa Cruz, California, dirigida por Teri Mehegan. Pero cuando comenzó los tratamientos radicales de radiación y quimioterapia, su fuerza disminuyó tanto que "a veces tenía que arrastrarme a la clase de yoga y simplemente tumbarme en el suelo. Teri sabía lo que estaba pasando conmigo y siempre me saludaba con un gran abrazo. y algunas palabras de amor. A veces, me saludaba verbalmente durante la clase diciendo: "Puede que no quieras hacer esto, Ann" o "Quizás quieras hacer la postura de estamucho, Ann. Cuando se acercaba para ajustar a la gente, podía acariciarme o ayudarme a ponerme en una posición más fácil. Luego, a medida que avanzaba cada clase y hacía las posturas, era increíble lo fuerte que me sentía. Durante el resto de mi día, apenas podía ponerme de pie, apenas caminar, pero podría mantener la postura del triángulo, por ejemplo, ¡mientras todos los demás! La única forma en que puedo explicar eso es que el yoga despertó mi energía, y tal vez también estaba obteniendo energía de las otras personas ". El yoga, agrega," fue una parte muy importante de mi curación ".

"¿Cómo crees que ocurre la curación?" Pregunto.

Ann hace una pausa por un momento y luego dice: "Sucede en tres niveles. En el nivel físico, el yoga me da más energía; en el nivel psicológico, siempre me siento reconocida e incluso apreciada, principalmente por el instructor pero también por los otros estudiantes. y espiritualmente, me da un tiempo para reflexionar, para entrar ". Ann describe el tiempo de silencio y de interior al final de la sesión, cuando los estudiantes se quedan quietos y Teri los guía en una breve meditación, como invaluable.

Mi propia experiencia se hace eco de la de Ann. Cuando estaba más enfermo y agotado por los tratamientos de quimioterapia, asistí a una clase de movimiento corporal. Siempre, por muy terrible que me hubiera sentido al entrar a la sesión, salía sintiéndome centrada y con energía. Empecé a creer que no importa cuán enfermos estemos —doloridos, con náuseas, agotados, enfermos— hay dentro de nosotros un cuerpo sano o un ser sano . Para muchos pacientes con cáncer, el yoga ofrece técnicas que nos permiten apoyar y despertar esta parte vital de nosotros mismos.

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Un escéptico avanza

Muchos médicos tienden a descartar los efectos beneficiosos del yoga y la meditación, optando por permanecer dentro del enclave seguro aunque limitado de las prácticas médicas convencionales. A veces es solo la crisis de su propio cáncer incurable lo que puede llevar a un médico a la estera de yoga. Hace unos años, el Dr. William Fair era uno de esos escépticos. Pero, como informó un artículo del New Yorker del 26 de octubre de 1998 , ahora incorpora terapias complementarias —incluyendo yoga y meditación, vitaminas y una dieta alta en soja y baja en grasas— para ayudarlo a vivir con su propio cáncer de colon incurable.

El epítome del médico de gran éxito, tipo A y exigente, el Dr. Fair trabajó en el Stanford Medical Center de California, la Universidad de Washington en St. Louis, y durante 13 años fue presidente del Departamento de Urología del Memorial Sloan-Kettering en New York, uno de los hospitales oncológicos más prestigiosos del país. Cirujano de primer nivel especializado en cánceres de próstata, vejiga, testículos y riñón, solía realizar varias cirugías al día en Sloan-Kettering, dirigir proyectos de investigación y administrar el departamento. Contactado en su casa en Manhattan, el Dr. Fair habló sobre las prácticas alternativas que ahora emplea para tratar su propia condición.

"¡El yoga ha hecho un cambio tremendo en mi vida!" el reclama. Expresa un cálido entusiasmo por su profesora de yoga, Lisa Bennett, de Yoga Zone, quien viene a su casa una vez a la semana para guiarlo a él y a su esposa en una sesión de yoga que dura una hora o más. Igual de importante es su práctica de meditación. Medita todos los días y puede señalar las coyunturas en el progreso de su enfermedad cuando la meditación le brindó un apoyo crucial.

Si bien podía ver el valor de la dieta y el ejercicio, inicialmente el Dr. Fair se resistió por completo a las prácticas de yoga y meditación "delicadas de California". El Dr. Dean Ornish, el destacado defensor de los cambios en el estilo de vida de los pacientes cardíacos, le presentó a ambos. Pero el Dr. Fair no estaba convencido de que el yoga fuera útil para él .

Después de su diagnóstico en 1995, el Dr. Fair se sometió a cirugía y quimioterapia. Reanudó su horario de trabajo, pero dos años después el tumor reapareció y le dijeron que sus posibilidades de sobrevivir habían disminuido drásticamente. "A medida que disminuyeron mis opciones con la terapia convencional", dice, "y vi que la evidencia científica mostraba algún beneficio medible del yoga y la meditación, ese fue mi impulso para comenzar". A instancias del Dr. Ornish, fue a un retiro en el Commonweal Cancer Help Program cerca de la ciudad costera de Bolinas, en el norte de California. (El prototipo de los programas residenciales de curación del cáncer, Commonweal ha generado Ting-Sha y retiros similares en varios estados). Allí aprendió del maestro de yoga Waz Thomas y del masajista Jnani Chapman, y llevó su nuevo régimen a Manhattan.

"Me encanta el yoga", dice. "Me ayuda a respirar y me da más flexibilidad y más energía". Admite que, fiel a su personalidad de gran triunfador, comenzó tratando de duplicar la forma perfecta de instructores de yoga jóvenes y flexibles y terminó frustrado. Bennett lo instó a concentrarse en cambio en su respiración mientras hacía las posturas. Pronto, con su aliento, pudo relajarse en las poses; gradualmente se estiró y se fortaleció.

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La meditación diaria del Dr. Fair lo lleva, dice, a "una perspectiva completamente nueva de la vida. La meditación me ha enseñado a tener en cuenta lo que es importante y lo que no". Cuando su cáncer reapareció en agosto de 1997, le ofrecieron quimioterapia radical que podría haber reducido su tumor, pero no lo habría eliminado, y ciertamente lo habría enfermado gravemente.

"Cuando tienes cáncer", dice, "la ansiedad te devora. Pero cuando medito, puedo poner las cosas en perspectiva. Nadie vive para siempre. El tiempo que me queda, ¿cómo quiero gastarlo?" Esto es lo que me pregunté ". Su práctica de yoga y meditación, junto con el apoyo de su familia, le permitió al Dr. Fair tomar la decisión de rechazar el tratamiento convencional. Ahora, como se describe en el artículo del New Yorker , trata su tumor con hierbas chinas y continúa con sus sesiones de yoga y meditación.

"¿Como estas?" Pregunto.

"¡Estoy bien!" Y me dice que fue una buena decisión. "Si hubiera aceptado los tratamientos de quimioterapia, habría pasado el año pasado enfermo y miserable". En cambio, se fue de excursión a la Patagonia, aprendió a bucear y se dedicó a una vida profesional y personal completa.

Disolver la tensión

Otra dimensión importante para los pacientes con cáncer es el trabajo de respiración o Pranayama . "Muchas personas que atraviesan la angustia de una enfermedad no respiran de manera muy eficiente", señala Waz Thomas. "Pero cuando optimizamos la respiración, estamos aportando al cuerpo no solo oxígeno, sino una fuerza mucho más sutil. Prana, aire, respiración: la fuerza vital esencial. Incluso si no puedes hacer las posturas, aún puedes beneficiarte de práctica de respiración ".

El término pranayama combina prana , respiración, con yama , que significa extensión o control, y describe una práctica crucial del yoga. Esta "ciencia de la respiración" implica prestar atención a la inhalación, exhalación y retención o retención. A través del pranayama, uno aprende a respirar lenta y profundamente, en patrones rítmicos. Estos patrones fortalecen el sistema respiratorio, calman el sistema nervioso y pueden reducir nuestro deseo por algo más para satisfacer nuestras necesidades.

Cuando estamos asustados, aguantamos la respiración o respiramos superficial o irregularmente. Para volver a abrir el pecho, se pueden practicar técnicas de respiración basadas en pranayama, como respiración abdominal, respiración profunda, respiración con fuelle (con exhalaciones abdominales enérgicas) y respiración con fosas nasales alternas. (Como las prácticas de respiración pueden tener efectos poderosos en el cuerpo, deben aprenderse con un instructor de yoga calificado, por el bien de la seguridad). Si se hacen correctamente, pueden disolver el estrés y la excitación emocional, liberando la mente de la ansiedad.

El régimen de respiración del Dr. Fair incluye un ejercicio en el que el abdomen y el pecho se expanden, llenando todo el torso de aire. En otro ejercicio innovador que combina respiración y visualización, comienza en la base de la columna. Mientras inhala, visualiza una luz moviéndose por su espalda, vértebra por vértebra; mientras exhala, ve que la luz baja por la parte delantera de su columna vertebral; y cuando alcanza el nivel de su tumor, ve que el tumor desaparece.

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Las prácticas de respiración pueden tener otro beneficio, señala Waz. "Prana no solo sustenta la vida, sino que también actúa como un limpiador. Con el cáncer y la quimioterapia, nuestros cuerpos están bastante contaminados. Estás introduciendo toxinas de fuerza industrial. Una forma muy sencilla de ayudar al sistema de limpieza natural del cuerpo es poner más contiene oxígeno, porque el oxígeno pasa al torrente sanguíneo y ayuda a eliminar las toxinas. Entonces, si alguien aquí en Commonweal no puede hacer asanas, le doy ejercicios de respiración. Se sentirán mejor con solo abrir el pecho e inhalar ".

Mira dentro

Waz ve la meditación como una dimensión crucial del yoga. Para las personas que padecen enfermedades potencialmente mortales, con todos los estragos psicológicos y emocionales que causan, la meditación puede ofrecer un método para acallar las voces aterrorizadas que parlotean en nuestras cabezas. Las formas más simples de meditación nos piden que estemos físicamente quietos y que dirijamos nuestra atención hacia un objeto. Puede que nos veamos inducidos a imaginar una escena o imagen visual en particular, o podemos prestar atención a las sensaciones del cuerpo, viajando a través de él de arriba a abajo; Un objeto de atención muy común en la meditación es nuestra respiración, el movimiento de adentro y afuera de la respiración que ocurre automáticamente muchas veces por minuto y del que rara vez somos conscientes.

Los pacientes con cáncer a menudo se encuentran en estados mentales distraídos, bombardeados como están por información aterradora, a veces contradictoria, sometidos a procedimientos invasivos y dolorosos, y una atención médica no siempre compasiva. Cuando nuestras mentes están tan gravemente perturbadas, es posible que nos resulte imposible tomar decisiones cruciales o relacionarnos satisfactoriamente con nuestra familia y amigos. Con las prácticas de concentración (Dharana) y meditación (Dhyana) que nos ofrece el yoga, el paciente puede concentrarse y dejar de lado las preocupaciones molestas.

Una vez más, me viene a la mente la experiencia del Dr. Fair, tal vez porque su dominio de la meditación se ganó con tanto esfuerzo. Descubrió que aprender a meditar le resultaba más difícil que las posturas físicas o la respiración. Al principio se tambaleó, no estaba seguro de qué estaba haciendo. Pero concentrándose en su respiración, pudo estabilizar su mente. Luego aprendió a concentrarse en el "tercer ojo", un punto en el medio de la frente. Como ayuda para la concentración, se lamió el dedo y se colocó una gota de saliva en la frente para poder sentirla.

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Ahora puede lograr la concentración sin esta ayuda y ha ido agregando otras prácticas a sus sesiones de meditación. Si comienza a perder la concentración, siempre vuelve a concentrarse en su respiración. El Dr. Fair está tan entusiasmado con la meditación que ha construido un jardín de meditación, con piedras de estilo japonés y un estanque, en su casa de fin de semana en Long Island. Cuando está meditando en el ruidoso Manhattan, mantiene la imagen de este jardín en su mente.

"Las grandes enseñanzas y la vida misma", dice Waz, "nos muestran que la mayor parte de nuestro terror, nuestro miedo, nuestros problemas residen en el pasado o en el futuro. Mientras que, básicamente, aquí y ahora está bastante bien". El control de la mente en la meditación puede llevar de desear lo que no podemos tener, de anhelar, afligirnos y ser infelices, a llegar simplemente a este momento, donde posiblemente podamos experimentar un sentimiento de satisfacción y podamos tomar mejores decisiones sobre nuestra atención médica y complementaria.

Alcanzar

Entre los problemas fundamentales que nos predisponen a la enfermedad y afectan nuestra curación está nuestro alejamiento de nosotros mismos y de los demás. Ahora, algunos médicos-investigadores están comenzando a enfatizar esta dimensión como un aspecto clave para hacer frente a la enfermedad.

El Dr. Dean Ornish ha escrito sobre las diversas formas de aislamiento, incluidas las sociales y espirituales, y la desconexión de nuestro propio ser: nuestros sentimientos y sensaciones, nuestro sentido interno de nosotros mismos. En la vida cotidiana, tendemos a enfocarnos tan completamente en el mundo externo, cumpliendo con los requisitos del trabajo y la familia, esperando las satisfacciones de la realización futura, que perdemos la conciencia de la experiencia real, íntima, momento a momento de nuestra propia experiencia. yo físico, mental y emocional.

Las posturas de yoga requieren que nos mantengamos quietos y que estemos conscientes de nuestro cuerpo. Asana, pranayama y meditación comienzan a romper esa distancia de nosotros mismos y nos ponen en contacto cercano con nuestras sensaciones y sentimientos. Sabiendo cómo se sienten realmente nuestros cuerpos, podemos notar cuándo estamos estresados ​​y podemos tomar decisiones sobre nuestras actividades y actitudes que pueden cambiar nuestra relación con la curación del cáncer. Es decir, el yoga puede ayudarnos a abrirnos a diferentes formas de integrar nuestra experiencia. Por ejemplo, cuando nos enfrentamos a un procedimiento médico desafiante, en lugar de tensarnos contra él o alejarnos mentalmente, debido a nuestra práctica de yoga, podemos relajarnos y darle la bienvenida al procedimiento, minimizando así sus efectos estresantes.

Eileen Hadidian, músico profesional y profesora de música, respondió a sus propias experiencias médicas difíciles instando a los oncólogos de los hospitales locales a obtener la ayuda de nutricionistas para ayudar a los pacientes a mitigar los efectos de los tratamientos contra el cáncer. Una mujer delgada, calva por la quimioterapia, Eileen me mira con ojos grandes y alerta. Mientras hablamos en la cómoda sala de estar del retiro de Ting-Sha, ella sonríe a menudo. Se recuesta agradecida en los cojines del sofá. Su cáncer ahora se infiltra en su columna y me ha dicho que le duele la espalda la mayor parte del tiempo. Pero el yoga, que estudia en clases en un centro comunitario cerca de su casa, la ayuda a tolerar este dolor.

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"Volví a hacer yoga un mes después de la cirugía: tumorectomía y disección de los ganglios linfáticos", dice. "Me dolía, pero a la media hora de regresar a mi clase de yoga, mi brazo pasó de poder llegar tan lejos" —sostiene su brazo a unos centímetros de su cuerpo— "a subir [más alto] Y entonces dije, '¡Bingo!' La clase es para todos los niveles. Lo que hice fue adaptarla a lo que podía hacer, y luego semana tras semana pude hacer más y más ".

"¿El instructor estaba al tanto de su condición?" Pregunto. "¿Ella confiaba en que no te esforzarías más allá de donde tenías que ir?"

"Exactamente. Ella fue muy buena al decirme, 'Solo haz lo que puedas. Sigue tu cuerpo, sigue tu intuición". Así que eso es lo que hice. Y me sentí genial. Pasé rápidamente por la radiación, tuve efectos secundarios mínimos. La fatiga que viene con la radiación comenzó durante la última semana. Así que mi recuperación fue relativamente fácil. Y atribuyo mucho de eso a el yoga. Junto con la meditación, la visualización, la acupuntura y las hierbas ".

Tres años después de los tratamientos de radiación, cuando comenzó a experimentar un dolor de espalda severo y descubrió que el cáncer le había hecho metástasis en la columna, Eileen tuvo que dejar de asistir a la clase de yoga. Pero luego, una experiencia casual le permitió adaptar su práctica de yoga para adaptarse a su nueva condición.

"Tuve una única sesión de yoga con una mujer, la madre de una de mis jóvenes estudiantes de música, que se está preparando para ser profesora de yoga. Tuvimos una sesión muy suave en la que me dio cuatro posturas diferentes que podía hacer. Esto fue cuando tenía mucho más dolor. Ella me sostuvo con almohadas, así que cuando hice la Postura del Niño no fue la Postura del Niño normal sino una que fue apoyada. He estado haciendo esas posturas desde entonces.

"Sería maravilloso si alguien tuviera un poco de práctica de yoga ambulante y fuera a las casas de las personas, para personas con esclerosis múltiple, cáncer, fatiga crónica o SIDA. Tendría que ser alguien que supiera lo suficiente sobre fisiología para decir 'Está bien' , aquí hay algunas cosas que puede hacer '. Podría ser un servicio de este tipo, porque las personas que viven con limitaciones físicas necesitan que se les muestre lo que pueden hacer ".

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Cuidate

Varios programas dirigidos por médicos, como el Ensayo de estilo de vida de cáncer de próstata del Dr. Ornish y el Programa de integración de estilo de vida y apoyo personal contra el cáncer de mama en San Francisco, capacitan a los pacientes en posturas de yoga, técnicas de respiración y meditación.

Los retiros de ayuda para el cáncer ofrecen un contacto y apoyo intensivos. Además, algunos instructores de yoga individuales están adaptando sus enseñanzas para pacientes limitados por enfermedades o discapacidades. En estos entornos, los profesores de yoga trabajan individualmente con sus estudiantes con cáncer. Han aprendido a ser extremadamente sensibles a las necesidades especiales, a mantener una comunicación fuerte y abierta con el paciente y a adaptar creativamente posturas y otros elementos yóguicos.

Quizás la razón más convincente por la que los pacientes con cáncer están recurriendo al yoga es la siguiente: nos muestra cómo una persona afectada por una enfermedad grave, en lugar de "huir" de su cuerpo amenazado, puede conectarse con más fuerza con ese cuerpo y comenzar a experimentar su propia vida. empoderamiento y bienestar. A medida que nos ocupamos de nuestro yo físico en los gestos corporales precisos del yoga, nuestras mentes se acercan, acostumbrándose a concentrarse en los asuntos de este momento y dejando atrás las preocupaciones y el pensamiento futuro. A medida que respiramos y meditamos, nuestra mente se vuelve más clara y estable.

Los beneficios físicos del yoga parecen obvios para un paciente con cáncer. La amplitud de movimiento, la flexibilidad, la fuerza, la relajación y la sensación de bienestar corporal se mejoran al practicar las posturas. Pero hay un beneficio adicional, más místico, del yoga.

Waz Thomas llama a esto una experiencia de la "naturaleza esencial" de uno, y usa el lenguaje de las grandes tradiciones espirituales para caracterizarlo: "Una quietud, una unidad, una unidad; el vacío, la gran base del ser". Otro terapeuta de yoga habla de la "fuerza vital".

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Gary Kraftsow, del Centro de Estudios de Viniyoga en Hawaii, habla de ayudar a los pacientes a "conectarse con sus corazones", logrando una unión más profunda con ellos mismos y con algo más grande que ellos mismos. Estos practicantes están intentando poner palabras a una experiencia que es sutil pero inconfundible y preciosa para cualquiera que la haya experimentado.

Manejar el cáncer de uno puede ser una tarea difícil y exigente. Incluso con el apoyo constante de familiares y amigos, cada día puede ser una lucha para evaluar la energía que falla, para cambiar o, a veces, simplemente soportar los efectos secundarios incómodos y a menudo dolorosos del tratamiento, para luchar contra la depresión ante la idea de una mayor debilidad y muerte. . Recuerdo, en los peores momentos, pensar que la energía de mi vida —podía sentirla en algún lugar dentro de mi pecho, como una pequeña luz piloto— ardía muy, muy bajo. Me sentí miserable. No se puede sobrestimar el valor, para alguien en esa condición, de un momento de tranquilidad, alegría y bienestar.

Con un maestro capacitado y sensible en un entorno seguro, el yoga puede darnos ese regalo. Puede comenzar a crear un ambiente interior que prepare el terreno para la curación. Es como si, cuando limpiamos los escombros mentales a través del yoga y la meditación, nuestro ser respire un suspiro de alivio y la energía residual viva en nosotros pudiera crecer y florecer. Fortalecemos esta parte más vital y elemental de nosotros mismos cuando nos quedamos quietos, cuando prestamos atención. Algunos llamarían espiritual a este proceso. Todos, sean cuales sean nuestras creencias, podemos reconocer este estado de gracia, este momento de libertad. Los profesores de yoga pueden mostrarnos cómo cultivar esta condición curativa, darnos las herramientas físicas y mentales, incluso cuando estemos gravemente enfermos, para acceder a nuestra energía más profunda y sustentadora.

Una noche reciente fui a una clase de yoga en el gimnasio. En un estudio con espejos, trabajé para alargar el cuello en posición de hombros y los otros movimientos y percepciones que el joven instructor nos animó a experimentar. De los aproximadamente 20 estudiantes en la sala, es posible que yo haya sido el único que había experimentado cáncer. Probablemente era la persona de mayor edad, y estoy seguro de que era la que tenía la barriga más redonda. Pero quizás sabía, mejor que los demás, por qué estaba allí.

Durante 20 años hice las mismas cinco posturas de yoga todas las mañanas, sin desafiarme nunca. Ahora quiero desarrollar precisión, desarrollar fuerza, experimentar los alcances más lejanos de las posibilidades de mi cuerpo. ¿Ayudará esto, junto con la dieta, el ejercicio aeróbico y la meditación, a prevenir una recurrencia de mi cáncer?

Por un lado, creo que lo hará. Por otro lado, no importa, porque la verdadera razón por la que hago yoga es la sensación que tengo, esa sensación visceral de ser.

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