La buena lucha: cómo se utiliza el yoga en el ejército

En julio de 2010, la piloto de la Armada de los Estados Unidos Liz Corwin volaba su avión de combate F-18 en una misión de combate sobre Afganistán a 350 nudos. Había estado en el aire durante siete horas y estaba luchando con el pequeño orinal de mano que usan las pilotos para hacer sus necesidades en pleno vuelo. De repente, a su izquierda, vislumbró a su acompañante, a solo 50 pies de distancia. La pareja estaba en caminos convergentes. De hecho, estaban tan cerca que podía ver claramente el panel de control dentro de su cabina y la mascota del escuadrón pintada en su casco. Respiró hondo, solicitó sus ocho años de entrenamiento en aviación y tiró de la palanca de control del avión hacia ella, volteando su avión boca abajo en un intento agresivo de evitar una colisión. Pero la turbulencia le dijo que era demasiado tarde. Cuando miró fuera de su cabina, no había duda: le faltaba la punta de su ala.

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Luchando contra el ego, la incertidumbre y la autocrítica, Corwin pasó los siguientes momentos encontrando respiraciones profundas para "hacer que esos demonios regresen a sus corrales", dice. En el fondo de su mente, sabía que la amenaza real surgiría cuando intentara reducir la velocidad, desplegar su tren de aterrizaje y aterrizar en un portaaviones que flotaba en algún lugar del Mar Arábigo, que a su velocidad actual era todo un poco. hora de distancia.

Esa hora fue brutal, dice Corwin, llamándola la peor de su vida. Pero aprovechó su entrenamiento de yoga, empleando las mismas técnicas de respiración y atención plena que había estado practicando durante el despliegue sola en su habitación sobre su esterilla de yoga. Cinco mil personas esperaban su regreso en el portaaviones, y sabía que sería un momento de ajuste de cuentas por su reputación como piloto, una mujer además.

“La cacofonía de voces en mi cabeza necesitaba un orquestador, y sabía que no podía permitir que la duda y la vergüenza fueran las más fuertes”, dice Corwin. El yoga había sido su salvador durante la escuela de vuelo: "Toda mi relación conmigo mismo estaba en juego, pero sabía que si podía aprovechar la presencia, la calma y el cuidado personal, podría recuperarme lo suficiente para aterrizar con seguridad".

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Como recuerda Corwin, hizo una pausa para una profunda autorreflexión y le ofreció algo de amor propio vital a la mujer que la miraba fijamente en el espejo retrovisor de su cabina. “El yoga me había enseñado a aflojar los duros juicios personales. Me enseñó que cualquier cosa que hiciera no me definía, sino que era una herramienta para mi propio despertar. En ese momento supe que lo que estaba pasando no era un fracaso, sino una oportunidad ”, dice. "El yoga entregó una sensación de paz al momento del infierno en el que estaba viviendo".

En última instancia, logró el mejor aterrizaje en portaaviones de su vida: "un pase perfecto", lo llama.

Poco sabía ella que, al mismo tiempo, el Departamento de Defensa de EE. UU. (DoD) y el Departamento de Asuntos de Veteranos (VA) ya estaban trabajando con la Academia Nacional de Medicina (anteriormente Instituto de Medicina) y los Institutos Nacionales de Salud para examinar exactamente cómo las terapias integradoras como el yoga y la meditación de atención plena podrían usarse para beneficiar a los miembros del servicio como ella.

Del trastorno de estrés postraumático al manejo del dolor 

Tradicionalmente, los líderes militares a menudo se enfrentaban a estas prácticas con escepticismo. Pero durante las últimas dos décadas, una serie de ensayos clínicos respaldados por un catálogo creciente de evidencia científica ha persuadido a los expertos en atención médica de alto nivel del Departamento de Defensa de aceptar el yoga y la meditación como tratamientos legítimos para el trastorno de estrés postraumático (TEPT), el manejo del dolor, y mucho más. 

Parte del atractivo: los expertos familiarizados con la investigación sugieren que el yoga y la atención plena pueden en realidad ser más rentables y más rápidos para promover la curación y prevenir ciertas lesiones que las modalidades más populares, como la cirugía y los medicamentos recetados. En un nivel más popular, los miembros activos del servicio están aprovechando los beneficios preventivos y de mejora del desempeño de la práctica para hacer que los soldados y el personal operativo estén más tranquilos y resistentes en el campo, antes de que se produzcan conmociones, lesiones o TEPT. De hecho, los esfuerzos para integrar El yoga en cada rama de las fuerzas armadas nunca ha sido más agresivo. 

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Si bien gran parte de la investigación inicial sobre el yoga y el ejército se centró en cómo la meditación y el movimiento consciente podrían ayudar a los veteranos a mitigar el trastorno de estrés postraumático (que ha tenido un impacto significativo en los hospitales de VA y se ha relacionado con tasas récord de suicidio entre los veterinarios), a mediados de agosto, otras áreas de preocupación relacionadas se estaban enfocando claramente.

Según el Centro Nacional de Salud Complementaria e Integrativa, los estudios muestran que casi el 45 por ciento de los soldados y el 50 por ciento de los veteranos experimentan dolor con regularidad, y existe una correlación significativa entre el dolor crónico, el trastorno de estrés postraumático y los síntomas posteriores a una conmoción cerebral, como fatiga, falta de equilibrio. , trastornos del sueño y depresión (es decir, si tiene uno, es más probable que experimente uno o más de los otros). 

"Los problemas musculoesqueléticos y de salud mental se han disparado gracias a todas las cosas que acompañan al combate activo: llevar cargas pesadas, saltar dentro y fuera de aviones, además de la exposición a enfermedades infecciosas y violencia", dice Eric, Cirujano General del 42º Ejército de EE. UU. Schoomaker, MD, PhD, quien se jubiló en 2012 y ahora se desempeña como vicepresidente de Liderazgo, Centros y Programas en el Departamento de Medicina Militar y de Emergencia de la Universidad de Servicios Uniformados. Schoomaker tiene la misión de llevar el yoga y sus beneficios al frente de la atención médica militar.

A mediados de la década de 2000, a nivel gubernamental, había una gran demanda de nuevos tratamientos para el dolor y técnicas de prevención. La cirugía y los medicamentos recetados no estaban funcionando, y el ejército se vio especialmente afectado por la epidemia de opioides. De hecho, en 2005 —apenas dos años después de la Guerra de Irak— los analgésicos narcóticos eran las drogas más consumidas en el ejército, según una encuesta del Departamento de Defensa de más de 16.000 miembros del servicio. Para 2011, se estimó que hasta el 35 por ciento de los soldados heridos dependían de analgésicos recetados.

En 2009, en medio de la creciente epidemia de opioides, Schoomaker, entonces Cirujano General del Ejército, fundó la Fuerza de Tarea de Manejo del Dolor del Ejército. ¿La meta? Desarrollar una nueva estrategia integral para el manejo del dolor utilizando la investigación más actualizada disponible. El grupo incluía a expertos médicos del Ejército, la Armada, la Fuerza Aérea, la Administración de Salud para Veteranos y Tricare, el programa de seguro médico del ejército. Schoomaker encargó al grupo que investigara exhaustivamente cualquier modalidad que pudiera ser eficaz para combatir el dolor agudo y crónico. Entre las soluciones respaldadas por la ciencia presentadas, dice, se encuentran el yoga y la meditación consciente.

Desde que el Grupo de Trabajo sobre Manejo del Dolor publicó sus hallazgos en 2010, el interés en lo que ahora se denomina en el Departamento de Defensa como salud y medicina integradoras complementarias (CIH / CIM) ha aumentado dentro del gobierno y las organizaciones privadas de atención médica que buscan revolucionar el manejo del dolor físico y mental. en las fuerzas armadas. "Para entonces, nos dimos cuenta de que el yoga y la atención plena estaban muy infrautilizados en este país", dice el coronel retirado del ejército estadounidense Chester "Trip" Buckenmaier III, MD, director del programa e investigador principal del Centro de Defensa y Veteranos para el Manejo Integral del Dolor de la Universidad de Servicios Uniformados. . 

Pero antes de que se pudiera argumentar su implementación entre las fuerzas armadas, estas prácticas tendrían que ser estudiadas en entornos específicos de militares. Siglos de evidencia anecdótica e investigación externa no son suficientes cuando se habla de una organización desplegada a nivel mundial como el ejército de EE. UU., Especialmente cuando alguien tiene que pagar la cuenta, dice Schoomaker.

Siguieron varios esfuerzos de investigación del dolor. Uno de los más innovadores fue un estudio publicado en 2017 por la revista American Congress of Rehabilitation Medicine que examinó la practicidad y la eficacia de un programa de yoga individualizado, denominado RESTORE (Ejercicio restaurativo y entrenamiento de fuerza para la resiliencia y la excelencia operativas), diseñado para tratar enfermedades crónicas dolor lumbar en los miembros del servicio y sus familias. Los investigadores y los expertos en tratamientos de yoga crearon una secuencia de asanas de 15 posturas para promover el fortalecimiento, la flexibilidad y la alineación postural, específicamente para apuntar a los músculos centrales, de la espalda y de los glúteos. (Para ver la secuencia completa, haga clic aquí).

Los profesores de yoga que dirigieron la práctica pasaron por una formación de profesores de Yoga Alliance de 200 horas y un curso adicional específico del programa de 50 horas "basado en el yoga terapéutico", dice la autora principal Krista Highland, PhD. Un “entrenamiento de competencia cultural” aseguró que los instructores de yoga entendieran cómo actuar dentro de una estructura militar y cómo abordar las “características clínicas únicas que los pacientes en el ejército podrían presentar”, como el estrés postraumático.

Cincuenta y nueve miembros del servicio participaron en la prueba de ocho semanas, la mayoría de los cuales estaban en servicio activo. Durante este tiempo, los grupos de RESTAURACIÓN y de control continuaron el tratamiento individual como de costumbre (piense en medicamentos, fisioterapia, quiropráctica, inyecciones, masajes o acupuntura). El grupo RESTORE, sin embargo, también incorporó una o dos sesiones de yoga por semana, acompañadas de trabajo de respiración y meditación guiada. Los niveles de dolor y los síntomas, como deficiencias físicas y trastornos del sueño, se controlaron durante seis meses después de que comenzara el ensayo. El grupo de yoga y meditación experimentó un alivio de los síntomas más rápidamente que los del grupo de control, informando una menor intensidad del dolor a mitad del tratamiento (cuatro semanas) y después del tratamiento (ocho semanas).

“Son meses adicionales para volver al trabajo, para funcionar socialmente, para salir con amigos y familiares”, dice Buckenmaier, quien fue uno de los 11 investigadores. "Eso es muy beneficioso para estos pacientes". Schoomaker está de acuerdo: "En esas semanas en las que el yoga ha restaurado la función y mejorado el dolor, otras personas recurren a la cirugía y las drogas, cosas que les causan problemas". En cambio, dice Schoomaker, deberíamos realizar prácticas iniciales como el yoga que se centren en la función y el bienestar de todo el cuerpo, utilizándolas de forma ofensiva y defensiva como el primer paso en la atención preventiva y el tratamiento médico antes de que el dolor crónico, las enfermedades y el consumo de drogas se conviertan en problemas. .

Mientras el gobierno acumula la evidencia empírica que necesita, decenas de organizaciones sin fines de lucro de yoga están tomando el asunto en sus propias manos. La teniente coronel Jannell MacAulay, quien se retiró del ejército en junio, tenía solo 17 años cuando se partió el fémur por la mitad después de que una fractura por estrés no fue diagnosticada en el entrenamiento básico. Devastado y debilitado, MacAulay pasó por dos cirugías y tres meses de rigurosa rehabilitación. En su determinación de convertirse en piloto de la Fuerza Aérea de los EE. UU., Probó una variedad de terapias (yoga, acupuntura y masaje de puntos gatillo, entre ellas) para mejorar la movilidad. 

Una vez que encontró una rutina de yoga regular, el tejido cicatricial, la rigidez y el dolor comenzaron a mejorar poco a poco. “El yoga se convirtió en un espacio de no juzgar y gratitud que no estaba obteniendo en ningún otro lugar de mi vida”, dice MacAulay. “Estaba completamente estresado todo el tiempo, simplemente yendo, yendo, yendo. Pero cuando practicaba yoga, podía ser yo mismo e invertir en reducir la velocidad, lo que en realidad me ayudó a acelerar mi carrera como profesional en el ejército ".

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En 2012, mientras aumentaba la investigación del gobierno, MacAulay fundó Healthy Body Healthy Life, una iniciativa de salud y bienestar gratuita y única en su tipo para familias militares que incorpora yoga, meditación, nutrición e intervalos de alta intensidad. formación. También fue pionera en un programa similar en la Base de la Fuerza Aérea de Kirtland, en Nuevo México, cuando estuvo estacionada allí el año pasado. Hoy en día, la Fuerza Aérea le paga para que viaje por todo el mundo educando a los líderes principales sobre la importancia de incorporar el yoga en el entrenamiento básico, para que los soldados puedan adelantarse a las lesiones físicas y mentales antes de que sucedan. “Necesitamos preparar mejor a nuestro ejército, no solo para hacer el trabajo, sino para hacer el trabajo bajo un estrés extremo”, dice. “Porque esa es la realidad en una zona de combate. Si no usamos el yoga y la atención plena,nos estamos perdiendo la posibilidad de crear los mejores sistemas de armas humanas para operar en esos entornos ".

Ella no se equivoca. Un programa de entrenamiento de resiliencia que apareció en el American Journal of Psychiatry en 2014 estudió a 147 marines que se habían sometido a Mindfulness-Based Mind Fitness Training (MMFT), un curso de 20 horas y 8 semanas que incorpora mindfulness y ejercicios físicos diseñados por ex EE. UU. La capitana del ejército Elizabeth Stanley, profesora de la Universidad de Georgetown que utilizó el yoga y la meditación para combatir su propio trastorno de estrés postraumático. El programa MMFT, desarrollado en 2007, tiene como objetivo mejorar el desempeño de las tropas y mitigar el estrés mental y físico extremo que acompaña al despliegue. Como parte del entrenamiento previo al despliegue, los sujetos de prueba practicaron MMFT en una aldea afgana simulada. Actores chillones y explosiones controladas simulaban estrés de combate. Mientras tanto, un grupo de control de otros 134 infantes de marina pasó por la misma simulación sin MMFT.

El equipo de investigación analizó muestras de sangre y saliva de ambos grupos, imágenes cerebrales y una variedad de pruebas de rendimiento cognitivo. Los datos mostraron que los infantes de marina que practicaron MMFT demostraron una mayor reactividad, un mejor manejo de las emociones y el estrés, una mejor recuperación de la frecuencia cardíaca y la respiración, y una respuesta de ansiedad reducida. "En otras palabras, estos soldados no solo estaban mejor equipados para manejar el estrés", escribió Stanley en el libro Bio-Inspired Innovation and National Security , "sino que también se recuperaron más rápidamente para estar mejor preparados para manejar cualquier factor de estrés posterior".

Hoy, el Ejército de los EE. UU. Está colaborando con Amishi Jha, investigador de MMFT y profesor asociado de psicología en la Universidad de Miami, para investigar la escalabilidad del entrenamiento de atención plena diseñado específicamente para militares y otras profesiones de alta demanda.

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Un futuro brillante para el yoga en el ejército

Estos esfuerzos de investigación y otros han valido la pena de alguna manera. Hoy en día, la mitad de las instalaciones de tratamiento militar (MTF) existentes en los EE. UU. Recomiendan yoga a los pacientes y casi una cuarta parte lo ofrece en el lugar, según un informe publicado en 2017 por Rand Corporation, un grupo de expertos sin fines de lucro. Actualmente, el seguro de Tricare, la principal aseguradora médica de las fuerzas armadas, pagará el yoga solo cuando se administre en un MTF: “En el momento en que sales, no puedes recibir un reembolso”, dice Schoomaker. Porque enviar tropas fuera del sitio para practicar yoga puede ser complicado. La salud y el bienestar de los miembros del servicio es la primera prioridad de las fuerzas armadas, pero si se practica incorrectamente, las asanas pueden causar tensión o más lesiones.

Schoomaker cree que RESTORE podría allanar el camino para programas de yoga específicos para militares y no dañinos que se pueden enseñar en la base, porque su éxito fue doble: demostró que el yoga podría ser un tratamiento aceptado y exitoso dentro de una comunidad militar en servicio activo, y Demostró el potencial de un enfoque estándar del yoga como herramienta para el manejo del dolor. Lo compara con el extenso trabajo realizado por la comunidad quiropráctica y cree que el yoga debería seguir un camino similar.

Para los no iniciados, por ley, los quiroprácticos deben estar certificados por la junta y cumplir con las regulaciones estatales. También han lanzado campañas de cabildeo muy exitosas durante los últimos 50 años para convertirse en profesionales establecidos dentro de la comunidad de atención médica. Gracias a los esfuerzos de cabildeo en las décadas de 1960 y 1970, hoy en día la quiropráctica está cubierta por Medicare y, desde 2000, el tratamiento quiropráctico ha estado disponible para todos los miembros en servicio activo.

“El yoga necesita un sistema de tratamiento estandarizado que se concentre en la anatomía, fisiología y kinesiología”, dice Highland. La aceptación de los pagadores de facturas y los legisladores para programas y cobertura adicionales requerirá la cooperación de la comunidad del yoga a través de estándares o licencias nacionales, agrega Buckenmaier. Sin embargo, ese es el tema de un debate continuo entre los líderes y profesores de yoga, que representan a docenas, si no cientos, de estilos y filosofías diferentes, todos llamados "yoga".

"Los legisladores quieren saber qué hace un grupo para autorregularse a sí mismo para garantizar que haya competencia entre los profesionales antes de que los desaten en el público", dice Len Wisneski, MD, presidente del Consorcio de Políticas de Salud Integrativa, que asesora al nuevo Integrative Health and Wellness Congressional Caucus, un foro educativo no partidista para que los legisladores discutan una posible legislación de salud integradora basada en nuevas investigaciones de expertos. El caucus se anunció en octubre de 2017 y brinda una enorme oportunidad para integrar el yoga en un sistema de atención de la salud en evolución que se centra no solo en las enfermedades, sino también en la prevención y el bienestar, especialmente dentro del ejército. "La gente asume que el ejército es rígido", dice Wisneski. “Cuando, de hecho, es increíblemente innovador cuando se trata de estar abierto a nuevas ideas. Solo quieren saber si algo funciona y cuánto cuesta.Si no es dañino ni invasivo, lo intentarán ".

Con este fin, en septiembre pasado, el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU., El DoD y el VA anunciaron una asociación conjunta, la primera de su tipo, para estudiar de manera integral los enfoques para el manejo del dolor más allá de los tratamientos farmacológicos. Se utilizarán doce proyectos de investigación, con un costo estimado de 81 millones de dólares durante seis años, para desarrollar, implementar y probar enfoques no farmacológicos, incluido el yoga y la meditación, para el manejo del dolor y otras afecciones tratadas por organizaciones militares y veteranas de atención médica.

“El futuro es brillante”, dice Schoomaker. "Por primera vez, estas tres agencias federales están alineadas en la búsqueda de una mejor comprensión de la efectividad científica de estas modalidades, para abordar algunos de los problemas, como cómo estos enfoques integradores complementarios pueden usarse y entregarse a los miembros del servicio".

Pero MacAulay y Corwin, que han enseñado yoga en varias bases militares, dicen que si bien el yoga para el manejo del dolor es una causa digna, la necesidad imperiosa es de programas preventivos, que entrenan a los soldados antes de que se presente el sufrimiento.

"No podemos esperar hasta que nos lesionemos o estemos fuera del servicio para tener estas cosas disponibles para nosotros", dice Corwin, embajador de Give Back Yoga Foundation, una organización sin fines de lucro que apoya y financia yoga clínicamente probado y respaldado por investigaciones. programas para poblaciones marginadas. "Tenemos que conseguirlo desde el principio de nuestras carreras". Para que eso suceda, dice, los profesores de yoga que trabajan con miembros del servicio deben adaptar sus clases teniendo en cuenta la cultura única de las fuerzas armadas: “Los miembros militares activos deben ser tratados de manera diferente [a los estudiantes civiles]. Tienes que ser consciente de lo que estás enseñando, porque es posible que los soldados no puedan darse el lujo de rendirse por completo en la estera de yoga cuando tienen que despertarse a la mañana siguiente y hacer algo que probablemente preferirían no hacer ".

Otro desafío es crear clases que sean gratificantes y atractivas para una población que está en buena forma física por el oficio, dice Corwin. "Son jóvenes, son atléticos, entonces, ¿qué tipo de clases de yoga necesitan?" Sudar, dice, es esencial.

Los portavoces militares y los investigadores de yoga con los que hablamos están de acuerdo en que un estilo de yoga culturalmente específico será una parte integral del rompecabezas, pero es solo un engranaje en una máquina muy elaborada. Otra cosa en la que todos están de acuerdo es que el progreso, especialmente en un sistema global como las fuerzas armadas, lleva tiempo.

Pero las cosas parecen ir en la dirección correcta para los defensores del uso del yoga como práctica preventiva. Gracias a un legado de investigación como el programa MMFT, la Ley de Autorización de Defensa Nacional para el año fiscal 2019 requiere que el Secretario de Defensa lance un programa piloto que brinde entrenamiento de reducción del estrés basado en la atención plena a los miembros de las fuerzas armadas antes de desplegado en zonas de combate, con el fin de estudiar sus efectos sobre el manejo del estrés y la prevención del PTSD.

"Soy optimista constantemente", dice MacAulay. “Hace tres años di mi primera presentación y me llamaron 'valiente' y 'audaz' por tener las agallas de hablar sobre yoga en un foro militar profesional. Pero hoy, más y más líderes senior me invitan a compartir este mensaje sobre el yoga y la atención plena con esta comunidad ". comience a aplicar yoga y atención plena para preparar a los soldados para el combate. 

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