Después de la caída: el efecto dominó de las acusaciones contra Bikram y Friend

Los escándalos que acosan a los gurús John Friend y Bikram Choudhury continúan afectando a la comunidad de yoga, social, financiera y éticamente. Yoga Journal analiza qué tan profundo es el daño y cómo las malas acciones cambian, o no, a los yoguis, la práctica y el negocio del yoga.

Paula Carrasquillo tomó su primera clase de yoga en el otoño de 2011. Desarrolladora de contenido de sitios web del área de Washington, DC, esposa y madre, decidió probar la popular marca Bikram Choudhury porque pensó que podría ayudar a su rodilla derecha, que había resultado herido en un accidente automovilístico y nunca se curó. Ella leyó testimonios en línea sobre cómo Bikram Yoga en particular había reparado cuerpos rotos de una manera que los bisturíes a veces no pueden.

En tres clases su rodilla se sintió mejor, y tres meses después de practicar las 26 asanas y ejercicios de respiración que comprenden cada clase de Bikram Yoga de 90 minutos de alto calor, Carrasquillo dice que su presión arterial bajó y perdió peso no deseado. La transformación no se detuvo ahí. Otro mes después, el yoga junto con la terapia y la escritura ayudaron a Carrasquillo a darse cuenta de que sufría de un trastorno de estrés postraumático. El abuso doméstico que Carrasquillo dice que experimentó años antes con sus ex parejas todavía la perseguía. “El yoga permitió que saliera a la superficie el dolor profundo que estaba interfiriendo con toda mi vida, para que pudiera enfrentarlo”, dice. Carrasquillo cree que el yoga también la ayudó a dejar los antidepresivos y el alcohol.

Pero en la primavera de 2013, Carrasquillo se enteró de que varios estudiantes de Bikram habían acusado a Choudhury de acoso sexual y violación. Al principio siguió practicando, negándose a asociar las posibles malas acciones de Choudhury con su amado yoga. Pero, finalmente, las acusaciones se volvieron demasiado. Un día en el otoño de 2013, mientras estaba al frente de su colchoneta, Carrasquillo sintió náuseas. Se dio cuenta de que la práctica que había llegado a desear para ayudarla a sanar la estaba lastimando.

La historia de confusión emocional de Carrasquillo no es única. Decenas de personas que han encontrado una práctica, un maestro, una comunidad y, a veces, una carrera a través del yoga, han perdido el control cuando un líder venerado es acusado de acoso sexual, fraude emocional y económico, e incluso de infringir la ley. Lamentablemente, en el yoga occidental ha habido muchas afirmaciones de este tipo.

Más recientemente, los informes sobre los supuestos errores de Choudhury se alternaron en las noticias principales con historias de las presuntas irregularidades de John Friend, el fundador de Anusara Yoga, que integra la terapéutica, la filosofía y la alineación del yoga. En febrero de 2012, un empleado de Anusara afirmó que Friend estaba teniendo relaciones sexuales con empleados, liderando un aquelarre wiccano de mujeres que practicaban rituales de naturaleza sexual, congelando los planes de beneficios para empleados de Anusara a escondidas y pidiendo a los empleados que aceptaran envíos de marihuana. . Casi dos meses después, The Washington Post informó que Friend estaba teniendo relaciones sexuales con estudiantes. En escándalos de tan alto perfil, las personas directamente involucradas, los "gurús" y sus acusadores, captan la atención del público. Y aunque nunca minimizamos la gravedad de sus experiencias,esos creadores de noticias representan solo una fracción de una historia mucho más grande. Es el resto de la comunidad de yoga, los millones de estudiantes, maestros y propietarios de estudios que vienen a la práctica con regularidad en busca de salud, curación y sentido de pertenencia, quienes constituyen la gran mayoría de los afectados.

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Dentro de la comunidad, los miembros deben revisar los escombros después de que las voces polarizadas alrededor de los líderes caídos finalmente se callen, decidiendo a dónde acudir después de que sus tribus se astillen. Deben mantener sus identidades y posiblemente sus medios de vida después de que se abandonen algunas prácticas y se cierren algunos estudios. Tienen que aprender del pasado y prepararse mejor, emocional, social y financieramente, para el próximo trastorno, que desafortunadamente parece casi inevitable. De hecho, este febrero, The New York Times informó sobre una sexta demanda civil presentada contra Choudhury. (El primer caso está programado para ir a juicio en agosto). En un mundo donde incluso los gurús icónicos aparentemente pueden ir y venir, los yoguis y maestros cotidianos son los que necesitan minimizar el daño y proteger la práctica que aman.

Un golpe personal

Cuando comenzaron a surgir rumores en 2o13 sobre Choudhury, Carrasquillo sintió lo que muchos sintieron durante los escándalos recientes: conflictivo. Quería apoyar a los acusadores de Choudhury, pero Carrasquillo también se había apegado a los aparentes poderes curativos de Bikram Yoga. “Simplemente no quería creerlo, simplemente porque disfrutaba mucho el yoga”, dice.

Carrasquillo pasó casi un año tratando de convencerse a sí misma de que podía continuar practicando a pesar de su enfado por las acusaciones. Entonces, un día del 2 al 13 de noviembre, su profesora de yoga estaba leyendo el guión de enseñanza estándar de Bikram en clase, como de costumbre. Pero esta vez Carrasquillo tuvo una fuerte reacción visceral. “Quería vomitar. No pude hacerlo más ”, dice. "La curación que había experimentado hasta ese momento estaba en peligro". Después de esa clase, juró no volver nunca a Bikram Yoga.

Si bien es posible que la historia personal de Carrasquillo no refleje la de todos, muchas personas acuden al yoga por razones físicas, ya sea para resolver una lesión o ponerse en forma, y ​​rápidamente se sumergen en la curación holística que el yoga puede brindar. La investigación ha vinculado la práctica con mejoras en el estrés, la depresión, la ansiedad e incluso el trastorno de estrés postraumático. Una explicación es que los métodos de atención plena como el yoga y la meditación nos ayudan a tomar conciencia del bagaje emocional que llevamos y nos enseñan cómo usar la respiración para desestresarnos, sugiere el psiquiatra Bessel van der Kolk, MD, en su nuevo libro, The Body Mantiene la puntuación .

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Paradójicamente, mientras que desenterrar emociones profundamente arraigadas puede empoderarnos para enfrentar la tristeza, la ira o el dolor, ese trabajo también puede hacernos más vulnerables a las lesiones emocionales cuando cae un líder de confianza, explica Dave Emerson, autor de Trauma-Sensitive Yoga in Therapy y director de Servicios de Yoga en el Centro de Trauma de van der Kolk en el Justice Resource Institute en Brookline, Massachusetts. Ser testigo de la caída de un líder de yoga puede ser especialmente doloroso para alguien que ha experimentado un trauma en una relación pasada, dice Emerson. “Los profesores de yoga a menudo prometen felicidad y salud, por lo que los estudiantes esperan que estén seguros y sean dignos de confianza”, explica. "Así que puede ser devastador cuando un maestro te traiciona o te decepciona, volviéndote a sentir inseguro dentro de las relaciones en las que pensabas que podías confiar".

La traición también puede hacernos cuestionar nuestro sentido de juicio, la validez de una modalidad de curación y cualquier progreso que hayamos logrado, explica Rachel Allyn, PhD, psicóloga clínica y profesora de yoga en Minneapolis, y creadora de la psicoterapia YogaPsychotherapy, que utiliza asanas y ejercicios de respiración para ayudar a que las emociones almacenadas salgan a la superficie. Inicialmente, la negación es común; es una forma de minimizar la incomodidad que surge de creer firmemente en algo que se vuelve corrupto o falso, pero en lo que aún queremos participar, explica.

Mientras Carrasquillo luchaba por aceptar cómo su lealtad al Bikram Yoga entraba en conflicto con su deseo de empatizar con quienes acusaban al fundador de violación, el estrés emocional resultante y los sentimientos de culpa e hipocresía, algo que los psicólogos llaman disonancia cognitiva, la carcomían. Sabía que dejar su práctica era la mejor manera de mostrar su lealtad a quienes afirmaban haber sido abusados ​​y, sin embargo, tenía miedo de abandonar aquello por lo que había dado tanto crédito por su curación. Entonces Carrasquillo justificó quedarse más tiempo, diciéndose a sí misma: “[Choudhury] no es mi jefe, y los maestros que tuve no eran él; Soy leal a esos profesores. Creó una gran secuencia; mucha gente mala crea cosas buenas ".

La disonancia cognitiva es ciertamente parte del ser humano, dice Allyn. Pero cuando continuamos participando en comportamientos que van en contra de nuestra moral y ética, puede amenazar nuestro sentido de identidad. Esto puede generar sentimientos de vergüenza y, de ahí, depresión y ansiedad. Pero aquí, nuevamente, el yoga y la meditación pueden ayudar. “El yoga te ayuda a enfrentarte a ti mismo, tanto a la luz como a la oscuridad, de una manera bondadosa”, dice Allyn. "Te permite verte con claridad, amarte a ti mismo y querer aprender". Puede aprender, por ejemplo, lo que Carrasquillo deduciría algún día: el poder de la práctica no está exclusivamente ligado a un maestro o método.

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Una comunidad fracturada

William "Doc" Savage practicó varios estilos de yoga durante cuatro años, tratando de mejorar su desempeño como corredor de ultramaratones, antes de tropezar con un "Gran Encuentro" de Anusara en una conferencia de Yoga Journal en 2oo8. Savage quedó impresionado por el sentido de pertenencia que experimentó allí. “Miré a mi alrededor y pensé, 'Guau, esta es mi gente'”, dice Savage. “Era una comunidad de extrovertidos”, agrega, describiendo a las personas charlando y pasando tiempo en las colchonetas de los demás.

Savage, un suboficial de alto rango retirado de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, es sociable, pero también admite que durante mucho tiempo ha tenido un miedo aislado de mostrar emociones crudas. Uno de los principios de Anusara, que significa "fluir con gracia", es abrir tu corazón para conectarte con lo divino dentro de ti y en todos. “Con Anusara, aprendí a compartir mis emociones”, dice Savage. "Fue aterrador, pero me sentí empoderado al saber que tenía maestros y una comunidad que me iban a ayudar y apoyar".

Cuando las supuestas transgresiones de Friend fueron expuestas en 2o12, Savage se sintió decepcionado y frustrado, igualmente por el comportamiento de Friend y la respuesta de la comunidad y las luchas internas. Fue testigo de la ruptura de Anusara cuando los practicantes y maestros encontraron grupos más pequeños en los que confiar y desahogarse. Savage hizo lo que consideró necesario para ocultar su profunda decepción y tristeza y mantener la compostura. “Yo era el maestro de mis alumnos y traté de continuar”, dice Savage. "Yo compartimentado".

Décadas de investigación en ciencias sociales muestran que la comunidad, junto con la fe y el trabajo, es el secreto del bienestar emocional. En la Escuela de Salud Pública de Harvard, los investigadores han descubierto que las claves de la felicidad incluyen una red de apoyo de familiares y amigos, y saber cómo recuperarse de situaciones estresantes. Básicamente, la comunidad nos da identidad y un sentido de propósito, lo que a su vez nos mantiene felices y saludables.

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Lo que ayuda a explicar por qué, cuando estalló el escándalo de Friend, Savage no quería reinventar su identidad. Él ya había invertido en una formación de maestros de nivel de entrada en Anusara y acababa de ingresar al programa completo de certificación de maestros. “Cada vez que intentaba enseñar algo diferente a Anusara, no me sentía bien”, dice. Así que continuó enseñando el método de Friend, incluso cuando el negocio fracasaba. De vuelta en la sede de Anusara en Woodlands, Texas, el personal administrativo se había reducido significativamente y muchos de los maestros superiores que ayudaron a organizar eventos y capacitaciones se habían ido. La comunidad de Savage, y el suelo debajo de él, se estaba desmoronando.

En julio de 2012, Savage y otros dos devotos de Anusara comenzaron a controlar los daños. Firmaron un acuerdo de licencia con Friend para usar su propiedad intelectual y en octubre se incorporaron como First Principle, Inc., llamándose a sí mismos la Escuela Anusara de Hatha Yoga y enumerándose como los únicos tres maestros. Desde entonces, ese número ha aumentado a poco más de 55o en la actualidad, con hasta 55.000 estudiantes, una gran disminución con respecto a los casi 1.500 profesores y los 600.000 estudiantes previos al escándalo. Pero Savage y sus colegas están más decididos a garantizar que la historia no se repita. Han instalado una junta directiva, elegida por maestros y representantes globales, que continúan desarrollando el plan de estudios de Anusara. “Queremos evitar un solo punto de falla”, una crítica que muchos maestros tenían sobre Anusara bajo John Friend, dice Savage."Reformé Anusara para ayudar a las personas a tener una comunidad nuevamente".

Por supuesto, no todos han regresado, incluidas las antiguas maestras de Anusara, Elena Brower, Amy Ippoliti y Desirée Rumbaugh, que se han movido para buscar nuevos negocios y organizar capacitaciones y retiros fuera de Anusara. Una maestra senior de Anusara que deseaba permanecer en el anonimato dice que ahora está feliz de ser parte de la comunidad de yoga más grande, pero también lamenta la pérdida del grupo unido de personas con las que se reunió para practicar Anusara. “La parte más triste fue que la comunidad solía ser un activo real”, dice ella. "Fue desgarrador y desilusionante cómo todos se dispersaron".

Un nuevo modelo de negocio

Años después de que salieran a la luz los cambios de Bikram y Anusara, el fundador de cada estilo de yoga sigue siendo noticia. Choudhury, que no respondió a las solicitudes de Yoga Journal para ser entrevistado, seguía enseñando en abril, según su sitio web, y apareció en CNN en abril diciendo que es inocente. Friend, que admitió haber tenido al menos una aventura, despidió a Anusara y regresó a principios de 2013 con una nueva forma de yoga llamada Sridaiva, o "destino divino", que desarrolló con un ex alumno de Anusara. “Me siento bien sobre dónde estoy y adónde voy”, dice Friend. “Recordaré mis fallas y errores y trataré de no replicar los patrones que llevaron al dolor y la falta de armonía”.

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In the wake of the scandals, many teachers and studio owners are actively trying to create a different, less rigid, more diversified way both to teach and do business, and in the process redefining the role of a “guru.” Noah Mazé, who taught Anusara from 2oo2 until the Friend scandal broke, is one such pioneer. Mazé resigned from Anusara because he didn’t align with Friend’s choices after the scandal. He had also expressed concern over how obstinate he felt Friend was becoming. When Friend debuted Anusara in 1997, it was a hybrid of alignment, therapeutics, and Tantric philosophy, but toward the end he stopped incorporating other teachings and evolving the practice. Mazé was frustrated with Friend’s inability to hear criticism or suggestions for improving Anusara (a critique many teachers share of both Friend and Choudhury). Mazé, who now owns YogaMazé in Hollywood, California, has developed his own style, but says it is consistently informed by other types of yoga as well as the study of biomechanics and physical therapy.

Diversification and independence seem to be paying off for former Bikram studio owners, too, thanks in part to Mark Drost, once a high-ranking Bikram instructor. In 2oo4, Drost owned seven Bikram studios, but by 2oo8 he says he was so put off by what he saw as the guru’s questionable business methods and connections with female students that he purged himself of all Bikram affiliation and converted one of his former Bikram studios, in Buffalo, New York, into Evolation Yoga (in 2oo9). Evolation offers hot yoga classes similar to the 26-pose Bikram sequence. In 2o11, Choudhury sued Drost for copyright infringement, but Drost refused to settle out of court, and in December 2o12, a judge ruled against Choudhury having exclusive claim to a yoga sequence. Suddenly, yoga-studio doors swung wide open for anyone to offer the Bikram Yoga sequence, or any other sequence of poses. More and more onetime Bikram Yoga studio owners have quietly migrated away from Bikram affiliations and are instead offering the same or a similar sequence under a different name.

Still, the question remains: How did Choudhury and Friend obtain so much power in the first place? “They presented their systems as salvation paths, and people bought into the idea that their way was the best way,” explains Lola Williamson, PhD, an associate professor of religious studies at Millsaps College in Jackson, Mississippi, and co-editor of Homegrown Gurus.

Understandably, many teachers seem highly aware of the potential slippery slope between instruction and adulation. Some worry that the authority they need to deliver a profoundly deep, enduring knowledge of yoga has become off-limits. “We’re fearful of being seen as manipulative,” says the Anusara teacher who wanted to remain nameless. “I’m more wary to suggest a mentor relationship.”

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Mazé, too, remains sensitive about his relationship with students. He’ll sometimes practice at the back of the room, and says that a guru’s role is to stimulate dialogue and debate instead of to suppress them. “Don’t surrender your critical thinking to anyone,” he tells practitioners. “I want my students and community to be comfortable questioning any of my teachings.”

Carol Horton, PhD, a yoga teacher and former political-
science professor who writes about student-teacher relationships, suggests that teacher trainings should prepare instructors for dealing with the complex emotions that yoga can unearth. “When a student comes to class, he or she should have the assurance that the teacher is doing the work necessary to create a safe space, where students can explore how to empower themselves through yoga,” she says. Teachers also have to be grounded enough to withstand students’ projections, she adds.

A full recovery

But the responsibility of making yoga a safe place for everyone can’t lie in the hands of teachers alone. Students need to be empowered to heal themselves, instead of looking to someone else for salvation, says Allyn, and that requires being aware of and trusting their feelings and thoughts. Receive knowledge and wisdom from gifted instructors, says Allyn, but never credit a teacher with healing you. She suggests asking yourself, “Am I turning to my teacher, like I would a partner, to heal old wounds?” If the answer is yes, consider trying new yoga styles and communities to see if the healing properties of the practice carry with you. Or, revisit the yogic principle of aparigraha, or nonclinging. Most importantly, embrace who you are: “A strong community can only exist when the people who make up that community are strong within themselves, affirming that they are perfect in their imperfection, just as their teacher or guru is,” says Williamson.

Carrasquillo is on board. “We each have an inner guru to be discovered,” says the former Bikram devotee, who eventually developed a regular home practice, completed a non-Bikram teacher training, and, last year, started teaching vinyasa classes in corporate settings. “I don’t want students to look up to me. I want them to look within to find the answers.”

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