El lado oscuro de la meditación: cómo evitar atascarse con el dolor del pasado

Durante muchos meses después de que terminó la terrible experiencia en 2014, Jane Miller * fue perseguida por su acosador, un hombre con el que inicialmente se había hecho amigo, pero que luego la atormentó y amenazó su vida. La pesadilla fue tumultuosa para Miller y su esposo, y la nube de tristeza, vergüenza, miedo y ansiedad tuvo un efecto devastador en su vida. Luchó contra el impulso de quedarse en cama todo el día. Con las persianas cerradas y las cortinas echadas, evitó que la más mínima franja de luz solar penetrara en su fortaleza. Ella solo salía de su casa por necesidades. 

El psiquiatra de Miller le diagnosticó estrés postraumático y trastornos depresivos. Su terapeuta le recomendó que, además de las sesiones de terapia regulares, tomara una clase de meditación de atención plena de 12 semanas para ayudarla a recuperar su vida. Sabiendo que necesitaba hacer algo para encontrar la tranquilidad, se inscribió y comenzó la clase llena de esperanza.

'Estaba teniendo un micro-flashback'

Sin embargo, cuando se sentó en su tapete por primera vez cuando la maestra comenzó la clase, su ansiedad salió a la superficie. Ella empezó a sudar. Su corazón comenzó a acelerarse y estaba presa de un miedo debilitante. “Cuando la clase comenzó ese primer día, me inundó un montón de conversaciones internas negativas. Cerré los ojos y lágrimas silenciosas empezaron a rodar por mi rostro, y no paraban. Me sentí tan asustado; No quería abrir los ojos ”, recuerda Miller. “Estaba teniendo un micro-flashback. Me tiraba de mí diciendo: 'Recuerda que esto sucedió' o 'Recuerda, tú hiciste esto'. No tenía las herramientas necesarias para superar los flashbacks traumáticos en ese momento ".

A pesar del episodio aterrador, Miller regresó a la clase la semana siguiente con la esperanza de experimentar el tipo de curación y sensación de calma que pensó que proporcionaría la meditación. El entorno y la sensación de anonimato en su mayoría se sentían seguros. Sin embargo, cada vez que cerraba los ojos y escuchaba su mente y su cuerpo, rápidamente se refugiaba en un episodio traumático, enterrada en un capullo de vergüenza. "No estaba preparada para permitirme curarme", dice. “Sentí que no me lo merecía. Empezaba a sentirme vulnerable, como si la clase conociera mi historia, aunque no lo supieran. Fue muy difícil incluso hacer contacto visual con las personas después de que terminó la clase ”, dice. “Enrollaba mi tapete rápidamente, me hacía lo más pequeño posible y me iba”.

Clase tras clase durante 12 semanas, Miller se abrió camino en cada meditación. Desesperada por una salida que la ayudara a sanar, se mantuvo firme e incluso probó otras clases que se ofrecían, como el yoga restaurativo. Para su sorpresa, su maestro de meditación nunca se acercó a ella, y el potencial de este tipo de respuestas emocionales durante la meditación nunca se abordó de ninguna manera. “En la clase de yoga, nos ofrecieron modificaciones por limitaciones físicas o si algo no se sentía bien. Pero en la clase de meditación, no se reconoció una posible limitación o lesión mental ”, dice.

Al final, Miller se alegró de haber terminado la clase, porque la llevó a encontrar el mantra que eventualmente usaría de manera regular: ¿ Puedo encontrarme tranquilo? Que esté bien; Que yo esté sano; Que yo sea feliz; Que pueda vivir en misericordia. Sin embargo, Miller desearía haber sido advertida de que los sobrevivientes de traumas pueden experimentar flashbacks, disociación e incluso retraumatización durante y después de la meditación, una conciencia que puede haberla ayudado a sentir menos miedo durante esas sesiones iniciales de meditación. “Un cuestionario anónimo al comienzo de la clase preguntando, '¿Para qué estás aquí?' puede haber sido útil ”, dice.

A pesar de la creciente popularidad de la meditación, rara vez se emiten advertencias sobre los momentos más difíciles de la práctica. Durante la última década, la meditación ha ganado popularidad en Occidente, primero a un ritmo constante y luego a toda velocidad. Para una sociedad con exceso de cafeína y estimulación excesiva, sumida en semanas laborales de 60 horas y haciendo malabares con demasiadas pelotas proverbiales, a menudo se habla de las prácticas de meditación colectivamente como una panacea para muchas de las cosas que nos afligen. Promete aumentar la concentración, la productividad y la conciencia de sí mismo al tiempo que reduce el estrés y la ansiedad. Pero esa no es toda la historia.

La experiencia de Miller no es una anomalía, dice Anna Kress, psicóloga clínica en Princeton, Nueva Jersey, que enseña técnicas de meditación a sus clientes. Ella advierte que debemos ser más conscientes de que existe una gama de respuestas a la meditación mucho más amplia de lo que la mayoría de las personas conocen.

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Willoughby Britton, PhD, profesor asistente de psiquiatría y comportamiento humano en la Universidad de Brown está de acuerdo y señala que los posibles efectos negativos de la meditación, incluidos el miedo, el pánico, las alucinaciones, la manía, la pérdida de la motivación y la memoria y la despersonalización, pueden ser angustiantes en el mejor de los casos y debilitante en el peor de los casos. David A. Treleaven, PhD, autor del nuevo libro Trauma-Sensitive Mindfulness: Practices for Safe and Transformative Healing,dice que esta potencia que sostiene la meditación no puede ser subestimada ni subestimada por profesores o practicantes. "La meditación es una práctica que puede provocar respuestas desafiantes o adversas", dice. "Si bien muchas personas se benefician de la meditación, otras no". Cuando Britton encontró por primera vez algunos de los efectos negativos de la meditación, se dio cuenta de que parte del problema era la falta de información y el énfasis excesivo en los beneficios. 

“En 2006, cuando estaba haciendo mi residencia, trabajaba en un hospital psiquiátrico y había dos personas que fueron hospitalizadas después de un retiro de 10 días en un centro de meditación cercano”, dice. “Me recordó que la meditación puede ser algo serio y que alguien debería estudiar [ese lado]”.

El poder de la meditación

Los estudios publicados regularmente en revistas científicas promocionan las vastas capacidades de la meditación, incluidos sus efectos positivos en afecciones como el síndrome del intestino irritable, la fibromialgia y el trastorno de estrés postraumático, y su promesa de ayudarnos a afrontar los niveles más altos de estrés, depresión, ansiedad y fobias. y otros problemas de salud mental. Como resultado, hemos visto un aumento en la popularidad de las aplicaciones de meditación móviles como Headspace, Simple Habit e Insight Timer, que ofrecen prácticas guiadas. También ha habido un aumento en los estudios de meditación boutique y de franquicia, como MNDFL en la costa este y Unplug Meditation en la costa oeste, y ahora los retiros de meditación se aceptan comúnmente como opciones de vacaciones o escapadas corporativas. “La presión cultural para meditar es muy alta en este momento”, dice Kress. "Pero no todas las experiencias meditativas son positivas".

Durante su residencia, cuando Britton comenzó a encontrar anécdotas sobre los efectos negativos de la meditación, buscó investigaciones científicas para explicar lo que estaba escuchando, y se quedó corta. “Comencé a preguntar informalmente a los maestros sobre los tipos de problemas y respuestas que habían visto y encontrado”, dice.

Cuando se dio cuenta de que las reacciones negativas a la meditación eran frecuentes, Britton decidió estudiarla formalmente. "Estaba claro que mucha gente conocía estos efectos potenciales y realmente no hablaba de ellos".

Ella cree que una de las razones por las que el lado oscuro de la meditación se mantiene en la oscuridad es financiero. "Mindfulness es una industria de miles de millones de dólares", dice. "Uno de los profesores que entrevisté para mi investigación dijo: 'Esto no es una buena publicidad'".

Además, dice Britton, muchas personas sienten mucha vergüenza por las experiencias negativas de meditación, lo que habla de la publicidad exagerada de que la meditación es buena para todo. A menudo se describe que "si tienes problemas para meditar, entonces eres un super perdedor porque es lo mejor que existe", dice. 

Cuando la meditación se vuelve angustiosa

Cuando cae la noche, Britton se propuso investigar las experiencias relacionadas con la meditación, específicamente aquellas que fueron descritas como desafiantes, difíciles, angustiantes, funcionalmente perjudiciales o que requieren apoyo adicional. Su estudio, publicado en la revista Public Library of Science One la primavera pasada, analizó casi 100 entrevistas con profesores de meditación, expertos y practicantes de prácticas budistas occidentales, incluidas las tradiciones Theravada, Zen y Tibetana, muchos de los cuales informaron experiencias de meditación desafiantes.

La mayoría (88 por ciento) de los meditadores del estudio informaron que estas experiencias tuvieron un impacto en sus vidas más allá de sus sesiones de meditación. Un enorme 73 por ciento indicó un deterioro moderado a severo (meditar provocó una reacción o resultado que les impidió vivir su vida cotidiana normal), el 17 por ciento informó sentirse suicida y otro 17 por ciento requirió hospitalización como paciente interno por psicosis.

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Aunque cualquiera puede experimentar un efecto negativo de la meditación, los sobrevivientes de un trauma pueden ser particularmente susceptibles, dice Kress. “La primera razón es que los sobrevivientes de un trauma generalmente evitan los recuerdos o sentimientos angustiantes asociados con el trauma, y ​​la meditación a menudo implica inclinarse hacia nuestras experiencias internas, que incluyen pensamientos y sensaciones difíciles”, dice ella. La segunda razón es que el trauma puede provocar sentimientos de vergüenza "que pueden dificultar el acceso a la autocompasión", dice. “A veces, en la meditación, es la primera vez que se le pide a alguien que dirija sentimientos de amor hacia sí mismo. Esto puede ser algo muy difícil de hacer y puede resultar en sentirse abrumado emocionalmente ".

Este tipo de inclinación hacia las emociones difíciles puede hacer que surjan cosas difíciles para cualquiera, no solo para los sobrevivientes de traumas, dice Britton. Además de la complejidad, es difícil predecir quién podría experimentar una respuesta negativa. El estudio de Britton identificó más de 50 tipos de experiencias negativas, lo que significa que la gran variedad y el alcance de lo que puede surgir puede dificultar que los maestros y profesionales sepan qué es normal, así como cuándo alguien puede necesitar apoyo adicional durante o después de la meditación.

Cómo encontrar el apoyo que necesita

Uno de los principales objetivos de Treleaven al escribir Mindfulness sensible al trauma era proporcionar a los profesores y practicantes un andamiaje básico para comprender qué buscar y estar mejor equipados para ofrecer modificaciones a una práctica de meditación. Kress dice que hay un puñado de señales importantes que los maestros deben buscar y que indican que un estudiante de meditación puede estar teniendo una reacción traumática. Los más comunes incluyen el llanto prolongado, que puede ser silencioso pero incontrolable; dificultad para respirar; temblor; puños cerrados; piel enrojecida o pálida; y sudoración excesiva.

"Dar a las personas que han experimentado un trauma un sentido de elección es muy importante", dice Kress. “Lo que eso significa es que pueden elegir cuándo, cómo y dónde quieren volverse hacia el dolor y cuándo quieren alejarse de él. Le hago saber a la gente que si quieren dejar los ojos abiertos, está bien, o si necesitan tomar un descanso, también está bien ". Britton agrega que es importante que los maestros conozcan y ofrezcan este tipo de modificaciones, para ayudar a cubrir la desconexión que existe entre los practicantes a quienes se les dice que la meditación se puede utilizar por razones de salud mental y las respuestas negativas que pueden experimentar.

“La gente espera que la meditación sea como un tratamiento de salud mental, pero las personas que operan la mayoría de las clases no suelen estar capacitadas en salud mental. Eso es algo que nosotros, como campo, necesitamos resolver ”, dice Britton, y agrega que la mayoría de la gente no sabe qué tipo de prácticas beneficiarán a qué dolencias u objetivos.

Por ejemplo, alguien que busque usar la meditación para ayudar a aliviar el estrés relacionado con el trabajo probablemente querrá realizar un tipo de práctica muy diferente al de alguien que enfrenta un trauma residual de una agresión sexual.

Con ese fin, la Universidad de Brown abrió recientemente un Centro de atención plena, para ayudar a descubrir cómo están funcionando realmente los efectos informados de la atención plena en la salud. Uno de los principales objetivos del centro es la defensa del consumidor y ayudar a las personas interesadas en la meditación a encontrar el tipo de programa adecuado.

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Pero aunque la meditación no siempre se sienta bien, eso no significa que no debas meditar, dice Kress. “Incluso los meditadores experimentados pueden tener una experiencia meditativa negativa y necesitarán encontrar recursos fuera de la meditación para procesar lo que surja de una manera sana y curativa”, dice ella. Para algunas personas, una meditación guiada de 10 minutos en una aplicación es perfecta; para otros, aprender las habilidades de meditación y atención plena con un terapeuta es más apropiado.

A medida que continúan surgiendo versiones más diluidas y tangenciales de la meditación, es importante que los practicantes, especialmente los principiantes, recuerden que la práctica tiene una larga historia en la que los estudiantes aprendieron de un maestro, un maestro de meditación altamente capacitado que proporcionó orientación. En su forma más pura, la meditación se basaba en propósitos religiosos, espirituales y filosóficos, no solo como un medio para encontrar relajación y paz interior.

“En estos días, a menudo solo queremos sentirnos mejor, pero no tenemos una idea de lo que estamos tratando de lograr”, dice Britton. “También aplicamos el término 'atención plena' a todo. A menudo, las personas comienzan a meditar y no tienen necesariamente claro si la práctica que han elegido es realmente la mejor opción para el objetivo que tienen ".

Para Miller, ese es el tipo de consejo de advertencia que puede haberla ayudado a evitar ser sorprendida por el resurgimiento de su trauma y dolor. Puede que no la haya librado de las emociones que afloraron, pero dice que habría estado más preparada.

Aún así, está agradecida por la clase de meditación, a pesar de las cosas difíciles que generó. “Me tomó un tiempo confiar en el proceso”, dice Miller. "Pero cuando lo hice, fue una sensación de que salía el sol, donde encontré esta calma".  

* El nombre se ha cambiado por motivos de privacidad.

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